Understanding the British and American spelling


Many English words are either British or American. A good dictionary should tell you whether a word is British or American. Many speakers of English in Nigeria use British and American spellings inconsistently. 

In fact, many do not even know whether a particular pronunciation is typical British or American English. Yet, the West African Examinations Council (WAEC) or the National Examinations Council (NECO) requires you to be consistent in the use of either variety. 

That is, if you choose American spelling and if you choose British spelling do not under any circumstances change to American spelling. If you fail to abide by this instruction, you will be penalised. Here is a short list of British and American spellings.

1. British – ae, or               American – e

    anaemia                         anemia 

    anaesthetize                  anesthetize

    paediatrics                     pediatrics

    faeces                              feces

    foetus                              fetus


2. British – our                   American – or

    labour                             labor

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    colour                             color

    flavour                           flavor

    flavourble                     flavorable

    odour                             odor

    clamour                         clamor

    neighbour                     neighbor

3. British – re                    America – er

    theatre                          theater

    centre                            center

    fibre                               fiber

    sabre                              saber

    sombre                          somber

4. British – ue                American ‘ue’ omitted

    analogue                    analog

    prologue                     prolog

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5. British – me             American ‘me’ omitted

    programme.             program

    programmed.          programed

    program (in             programme (n)

    computing) (n)

    program                   programme (v)

   (computing)              (also programme)


   programmed            (programed (v)

   (computin) (v)

6. British – e                 American ‘e’ omitted

    annexe (n)                annex (n)

    annex (v)                  annex (v)

    adze                           adz

7. British- xion           American – ction

    connexion OR         connection

    inflexion OR            inflection

8. British – s                 American – z

    analyse                     analyze


9. British – ll                American – l

    travelled                  traveled

    levelled                    leveled

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10. British – ise           American – ize

      criticise                  criticize

      improvise              improvize 

      apologise               apologize

      civilise                   civilize

Note: Words in this category are used interchangeably.

12. Equivalent words/terms

      British                            American

      aerial                              antenna

      cheque                           check

      lift.                                  elevator

      kerosine                        paraffin

      ground floor                 first floor

      petrol                             gasoline

      exclamation mark      exclamation point

      full stop                         period


Give five example each of British and American spelling.


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